Babels. Ce que les villes font aux migrants, ce que les migrants font à la ville

Réunissant une trentaine de chercheurs sous la direction scientifique de l’anthropologue Michel Agier, le programme de recherche Babels – financé par l’ANR – propose de questionner l’actuelle « crise migratoire » en Europe. Cette dernière a instauré un moment politique au cours duquel la question de l’asile est devenue un enjeu de débat public à l’échelle des États, des municipalités, des associations de défense des droits de l’homme, et même au niveau individuel. Entre hospitalité publique affichée et rejet des migrants (jusqu’à leur encampement), les formes concrètes de l’accueil des migrants diffèrent suivant les contextes. À partir d’ethnographies comparées en Europe et en Méditerranée cette recherche permet d’analyser ces situations de frontières contemporaines. Les frontières sont ici autant géographiques –avec l’apparition de barrières sur le sol européen et le renforcement des contrôles extérieurs – que sociales au travers des mécanismes de mise à l’écart des migrants.
Le programme de recherche est ancré dans des contextes divers migratoires, régionaux et urbains. Au sein de ces contextes, les circulations, les conflits, les formes locales de catégorisation, d’altérisation et d’insertion des migrants permettent d’analyser les différentes modalités − hospitalières, sécuritaires ou répressives – des politiques de la frontière. Les espaces traversés et habités par les migrants sont autant de lieux-frontières qu’ils contribuent à façonner par leur présence. Ces espaces, reliés entre eux par les parcours migratoires, dessinent des itinéraires mouvants et évoluant en fonction des opportunités et des situations locales qu’il s’agit de saisir dans cette recherche. Enfin, la présence de migrants – installés ou de passage – implique des formes de cohabitation et des interactions au sein de ces situations de frontières. Les modalités de cette coprésence, empiriquement observables, dessinent les contours des différentes manières de vivre une sociabilité « banalement » cosmopolite.
Les villes occupent une place centrale dans cette recherche puisqu’elles sont à la fois les lieux de la coprésence de personnes subissant un gouvernement différentiel par la frontière, et les lieux où s’actualisent et s’imbriquent les différents niveaux politiques qui font exister ces frontières. Les villes sont également des lieux où la frontière prend une texture particulière – entre assistance et contrôle – et une temporalité singulière. Si certaines frontières se traversent rapidement, d’autres imposent des haltes prolongées transformant ces espaces en autant de lieux de mise en attente et faisant émerger, dans et en périphérie des villes, des formes urbaines où s’organise la vie des migrants. Les modalités particulières de l’articulation locale entre passage et ancrage des migrants, d’une part, hospitalité et rejet des sociétés locales, de l’autre, donnent en chaque lieu une épaisseur singulière à la frontière et permettent de distinguer trois formes de villes : les villes-frontières, les villes-refuges et les villes-carrefours.